Cięcie plazmowe jest wykonywane za pomocą urządzenia zwanego przecinarką plazmową. Wytwarza ona strumień wysokotemperaturowego zjonizowanego powietrza (plazma), który przecina obrabiany przedmiot.

Zasada cięcia plazmowego opiera się na właściwości powietrza, które w stanie zjonizowanym staje się przewodnikiem prądu elektrycznego. Przecinarka plazmowa wytwarza plazmę (zjonizowane powietrze podgrzane do wysokiej temperatury) oraz łuk spawalniczy w pistolecie plazmowym, który wykonuje cięcie materiału.

Przecinarka plazmowa składa się z kilku bloków:

  • zasilacz,
  • plazmotron (przecinarka),
  • kompresor,
  • komplet węży kablowych.

Zasada działania palnika plazmowego jest następująca. Przecinarki plazmowe wytwarzają strumień wysokotemperaturowego zjonizowanego powietrza, którego przewodność elektryczna jest równa przewodności ciętego przedmiotu (tzn. powietrze przestaje być izolatorem i staje się przewodnikiem prądu elektrycznego).

Wytwarza się łuk elektryczny, który miejscowo podgrzewa obrabiany przedmiot: metal topi się i następuje cięcie. Cząstki roztopionego metalu pojawiające się na powierzchni ciętego przedmiotu będą zdmuchiwane z niego przez strumień powietrza z dyszy.

Wszystkie metale o grubości do 220 mm mogą być poddawane obróbce plazmowej.

Efekt ten powstaje w wyniku zapłonu gazu plazmowego, który tworzy iskrę w obwodzie łuku elektrycznego (pomiędzy końcówką dyszy a elektrodą niekonsumpcyjną. Strumień gazu zostaje zapalony przez iskrę i tutaj zjonizowany, zamieniając się w kontrolowaną plazmę (z bardzo dużą prędkością wylotową).

Przy otworze wyjściowym, z przewężenia, następuje przyspieszenie przepływu nośnika plazmy. Wąsko ukierunkowany strumień o temperaturze tysięcy stopni dosłownie topi materiał w pojedynczym punkcie uderzenia, przy znikomym nagrzewaniu wokół miejsca obróbki.

Metoda łuku plazmowego stosowana jest przy powierzchni obrabianej zamkniętej w obwodzie przewodzącym. Drugi rodzaj cięcia (plasma jet) - pracuje z zewnętrznym (pośrednim) elementem wysokotemperaturowym w obwodzie roboczym palnika plazmowego. Cięty metal nie jest włączony w obwód przewodzący.

Cięcie łukiem plazmowym jest stosowane do cięcia przedmiotów, które nie przewodzą prądu elektrycznego. Podczas tego procesu cięcia łuk elektryczny pali się pomiędzy końcówką kształtującą palnika plazmowego a elektrodą, a sam przedmiot nie stanowi części obwodu elektrycznego. Do cięcia przedmiotu obrabianego wykorzystywany jest strumień plazmy.